Panama News: The Director of Casco Antiguo gets interview at La Prensa

 Panama, Casco Antiguo
Casco Viejo, San Felipe

This sunday, La Prensa ran a full page interview with Ariel Espino, the Director of the Oficina del Casco Antiguo called usually OCA.  Here is the full article in Spanish and a brief summary in English.

Casco Antiguo has gone through an intense revitalization process. “In 10 years, you won´t be able to recognize it.” says Ariel Espino.

Next year is Panama´s election year. Most officials are presenting their reports and even more of them have started early their political campaigns. But the Office of Casco Antiguo has kept working and is looking to gain autonomy that will enable them to continue with long term policies and not be tied up to the political changes.  They are presenting a law that would create them as a Patronato, which would be a permanent figure, and would grant more freedom of action and sustainability.

The Oficina del Casco Antiguo has been quite busy. From cultural events to the urban planning of the Casco there are very few aspects where they aren´t present. It´s Director is a dinamyc architect with a passion for historic cities, which makes it perfect. In this interview, he speaks about the train project , the advances against speculation, the controversial projects at Hotel Central and the old Club Union. The Oficina del Casco Antiguo supports all tourism ventures in the Casco, specially hotels. Hotel Central got into trouble recently because they demolished protected structure. However, according to Espino, some of it was taken apart to be brought in again with the restoration. On the Club Union project he mentions that they already have plans at Patrimonio Historico pending for approvals. They are also waiting for the archeological study and environmental impact study.

He summarizes his balance after 4 years of working in the OCA by saying that the Casco has finally gained a momentum where about 20 or 30 projects are being built per year. He is glad this has been achieved and with the only 800 properties in the entire protected area this should be enough to transform the Casco radically in about 10 years. It won´t be “finished” but very different from what you can see today.

Panamá, domingo 20 de julio de 2008
 www.prensa.com

ENTREVISTA

Espino: ‘En 10 años más el Casco estará irreconocible’

El director de la Oficina del Casco Antiguo advierte que todavía hay que trabajar en controlar la especulación.

En agosto se recibirá la última consultoría para el tranvía, que ayudará a definir el modelo de gestión.

LA PRENSA/ Gabriel Rodríguez
Recuperación. Ariel Espino asegura que los trabajos del Hotel Central son similares a los de la mayoría de los edificios del Casco. 1061742

Zoraida Chong
zchong@prensa.com

Con los cambios de gobierno, cada cinco años, históricamente ha habido también cambios de administración en la mayoría de las oficinas públicas, de manera que muchos de los proyectos de las diferentes entidades estatales quedan en suspenso o en abandono.

En el caso de la Oficina del Casco Antiguo (OCA), el año pasado se planteó la necesidad de darle mayor autonomía, para garantizar así la continuidad del plan maestro del barrio más antiguo de Panamá.

Aunque esto no se ha conseguido todavía, Ariel Espino, director ejecutivo de la OCA, explica que ya se tiene un borrador de anteproyecto de ley, que está en estudio en el Ministerio de Vivienda, y que debería entrar a discusión en la Asamblea Nacional en el próximo periodo de sesiones -en septiembre de este año-.

Pero mientras esto se decide, Espino ya puede hacer un balance de los cuatro años que lleva a cargo de la OCA y de los principales proyectos que se encuentran sobre la mesa.

¿Cómo va el proyecto de instalar un tranvía en el Casco Antiguo?

Hemos hecho tres consultorías, la tercera está por entregarse en agosto y esa es la última. Esta consultoría va a producir unos pliegos de licitación para la concesión del proyecto.

Lo que este consultor está preparando es un estimado de costos, rentabilidad, número estimado de usuarios, rutas, tecnología.

Eso no quiere decir que inmediatamente lo vamos a sacar a licitación, porque todavía tenemos que ver cuánto cuesta y qué rentabilidad tiene, pero este último trabajo nos va a decir mejor cómo lo podemos gestionar.

¿Tiene alguna idea de cuándo podría empezar a operar?

Está en una etapa final de estudio. No me atrevería a dar fechas, pero cuando el proyecto ya está formulado, es mucho más fácil gestionarlo, ya sea con fondos disponibles o amarrarlo con otros proyectos de transporte público.

Ya se ven más propiedades en recuperación en el Casco, ¿significa esto que se ha avanzado en el control de la especulación?

Se ha avanzado… Era un problema grave en 2004 cuando empezamos en esta administración, porque aunque había una ley contra el abandono de edificios desde 1997, no se había aplicado ninguna multa. Ahora hay más de 60 procesos y algunos ya se han cobrado.

¿Y las propiedades condenadas?

La Dirección de Patrimonio Histórico [del Instituto Nacional de Cultura] está constantemente mandando cartas a los propietarios de los edificios que están en muy mal estado. Nosotros cooperamos con muchos procesos de desalojo, en especial cuando hay un proyecto de por medio.

¿Qué opinión tienen ustedes de los trabajos que se están haciendo en el Hotel Central?

El Hotel Central ha sido una preocupación de esta administración desde el inicio, porque fue el último gran hotel de la ciudad, está en una posición prominente y aquí hay una urgencia enorme de tener hoteles. Siempre ha habido pensiones y hoteles de mochileros, pero necesitamos ya la inversión de lujo.

Parte de la posibilidad de generar una economía turística en el Casco es tener a los turistas aquí, porque a veces el que viene en un tour no es el que más gasta .

Aun así, a los vecinos les preocupa que cada vez queda menos de esa estructura.

Las controversias han sido más por la modalidad de restauración o rehabilitación que se ha usado. Algunas personas hubieran preferido que se conservara más, pero mucho está conservado y guardado para reinstalarse en su momento.

Ahí se ha insistido mucho en que la fachada tiene que recuperarse. El primer patio es importantísimo -donde estaba la escalera- y se conserva parte de la escalera, pero mucho estaba muy deteriorado.

Son discusiones válidas que se dan con frecuencia, pero desde la perspectiva del futuro del Casco, la recuperación de ese edificio como un hotel será una pieza fundamental en el desarrollo del área.

El que no parece tener muchos avances es el proyecto en el antiguo Club Unión.

Para el Club Unión se aprobó un anteproyecto y la Dirección de Patrimonio Histórico está esperando los planos finales. Tengo entendido que no han llegado hasta el momento, pero sé que han estado adelantando [el propietario] con el estudio de impacto ambiental y con algo de arqueología. Y sí, son los dos proyectos hoteleros grandes en los que estamos interesados.

Tras cuatro años de gestión, ¿cuál es su balance y cuáles las tareas pendientes?

El Casco tiene más de 800 propiedades, la mayor parte en manos privadas. Significa que para restaurarlo se necesitan 800 proyectos, y no hay un barrio en Panamá que necesite de tantas construcciones.

Lo que necesitas es ver un centro histórico con 20 ó 30 proyectos iniciándose por año, lo que te da un ritmo lo suficientemente sostenido como para ver cambios dramáticos en 10 ó 15 años. Eso lo hemos conseguido y esperamos que no caiga. Pero estamos en un momento de auge inmobiliario, el Casco se ha beneficiado de eso y creo que a este ritmo, en 10 años más el Casco va a estar irreconocible. No estará terminado, pero sí muy distinto a lo que vemos hoy.

PERFIL

ESPINO: Es arquitecto por la Universidad Católica Santa María la Antigua, tiene una maestría en planeamiento urbano de la University of Arizona y un Ph.D. en antropología de la Rice University. A mediados de la década de 1990 fue subdirector de Patrimonio Histórico del Instituto Nacional de Cultura, y entre 1997 y 2002 trabajó en la firma Knudson, en Estados Unidos, una empresa de arquitectura especializada en planificación y paisajismo. Es miembro del American Institute of Ciertified Planners y, actualmente, director ejecutivo de la Oficina del Casco Antiguo.

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